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La vie dans les étoiles

Des scientifiques ont détecté un élément chimique essentiel à la vie, tourbillonnant autour d'un trio d'étoiles juvéniles semblables au soleil dans sa jeunesse. Et si la vie était en train de naître ailleurs dans l'Univers? Selon deux études parues dans Monthly Notice de la Royal Astronomical Society, des astronomes ont en effet découvert qu'une molécule essentielle à l'émergence de la vie gravitait autour d'une trio de jeunes étoiles. Celles-ci, situées à environ 400 années-lumière de la Terre dans la constellation du Serpentaire, ressemblent à notre soleil dans sa jeunesse, avant la formation de la Terre et des autres planètes il y a environ 4,5 milliards d'années. Concrètement, la molécule découverte, l'Isocyanate de méthyle, "joue un rôle essentiel dans la formation des protéines, qui sont des ingrédients de base pour la vie", a expliqué Victor Rivilla de l'Observatoire d'Arcetri à Florence et co-auteur d'une des études. Selon les chercheurs, cette découverte pourrait permettre de mieux comprendre l'apparition de la vie sur Terre il y a des milliards d'années. La présence de l'Isocyanate de méthyle autour d'étoiles juvéniles montre que les éléments clés pour l'émergence de la vie "étaient très probablement déjà disponibles au stade le plus précoce de la formation du système solaire", selon Niels Ligterink, chercheur à l'Observatoire de Leiden aux Pays-Bas, auteur principal de la deuxième étude. Cette découverte a été permise grâce au puissant réseau de radio-télescopes ALMA, construit dans le nord du Chili. Grâce à lui, les astronomes ont débusqué la molécule organique, qui flottait dans un nuage dense de poussière interstellaire et de gaz entourant les trois étoiles. A l'avenir, une partie de ce mélange de poussières et de gaz tombera sur les étoiles, le reste formera des planètes. Depuis son installation, ALMA avait déjà permis de repérer des molécules de glycolaldéhyde, une forme de sucre, dans le gaz entourant une autre étoile juvénile. Cette molécule est également l'un des éléments constitutifs de la vie.

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